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공룡은 꽃을 봤을까요?

  • 01 공룡의 꽃을 봤을까요?
  • 식물이 육상에 출현한 시기는 약 5억년전 쯤입니다. 양치식물의 시대와 나자식물의 시대를 지나 꽃피는 식물인 피자식물의 시대로 변화하였습니다. 오늘날「꽃피는 식물」은 전 세계 숲의 85% 이상을 차지하고 있습니다. 꽃피는 식물인 피자식물은 공룡시대가 끝날 무렵에 나타나 매우 짧은 시간에 세상을 꽃으로 감싸 버렸습니다. 백악기 후기에 일어난, 이「꽃이 없는 세상」에서「꽃에 감싸진 세상」에의 변화는 공룡으로부터 식물을 먹는 육상의 동물들, 그리고 곤충들에게 큰 영향을 주었답니다.

    중생대 전기동안 공룡들은 꽃피는 식물을 한번도 보지 못하였습니다. 온 세상은 침엽수와 양치류 그리고 소철류의 식물로 가득 차 있었기 때문입니다. 중생대의 마지막시기인 백악기 초에 접어들면서, 식물계에도 조그마한 변화가 일기 시작합니다. 변두리 지역에서부터 꽃피는 식물이 하나, 둘씩 모습을 드러내기 시작하였습니다. 이들 꽃피는 식물은 지금처럼 냄새도 색깔도 없었으며 또한, 당시 식물계에 별로 두각을 나타내지 않고 조용히 작은 변화를 일으키기 시작하였습니다. 이런 작은 변화는 시간이 지날수록 소철과 고사리가 차지하던 영역을 조금씩 점령해가며 자신들의 세상을 넓혀 나가기 시작하였습니다. 꽃피는 식물들이 당시 매우 번성하고 있던 소철과 고사리류와의 영역싸움에서 이길 수 있었던 가장 큰 이유는 후기 쥐라기 동안 거대한 초식공룡들에 의해 기존의 식물계가 황폐화된 것이 주원인이지만, 이와 더불어 꽃과 곤충의 관계가 매우 밀접해졌기 때문입니다. 곤충들은 고생대에 이미 출현하여 중생대에 그 수가 폭발적으로 증가하였습니다.

    이들 곤충 중 일부는 꽃가루를 먹기 위해 꽃들을 찾았으며, 먹다가 남는 것은 이 식물에서 저 식물로 옮겨다 주었습니다. 이로 인해 꽃피는 식물은 더 빨리, 더 먼 곳까지 자신의 세력을 확장해 나갈 수 있게 되었답니다. 꽃피는 식물들은 더욱 적극적으로 곤충들을 유혹하기 시작하였습니다. 더 많은 곤충을 끌기 위해 더 많은 꿀과 향기를 만들기 시작하였습니다. 또한, 꽃 피는 식물은 더 화려한 색깔의 꽃들을 피우기 시작하였습니다. 작은 초본류로 시작한 꽃피는 식물은 더 이상 변두리의 미약한 존재가 아니라 식물계의 중심을 이루는 존재가 되었습니다.

    이러한 꽃과 곤충의 관계를 우리는 공진화라 부르고 있으며, 이러한 과정은 두 개체 모두에게 이로웠습니다. 현생의 꽃들은 중생대에 최초로 등장한 꽃들과는 상당히 달랐지만, 목련과 드리미스(drimys, 개화상록수)를 포함한 몇몇 종들의 역사는 공룡의 시대까지 거슬러 올라갑니다. 최초의 꽃피는 식물은 백악기 전기에 출현한 아르카에푸르크투스(Archaefructus sp.) 입니다. 아르카에푸르크투스는 1998년 중국의 랴오닝성에서 발견되었으며, 이곳에서는 아르카에푸르크투스 랴오닝엔시스 Archaefructus liaoningensis 와 아르카에푸루크투스 시넨시스 Archaefructus sinensis 등 2종류가 발견되었습니다.
    • 백악기 말의 공룡과 꽃 복원도(출처:Kukui prefectural dinosaur museum)
      백악기 말의 공룡과 꽃 복원도
      (출처:Kukui prefectural dinosaur museum)
    • 현생 목련꽃
      현생 목련꽃
    • 아르카에푸루크투스 랴오닝엔시스(출처: www.flmnh.ufl.edu)
      아르카에푸루크투스 랴오닝엔시스
      (출처: www.flmnh.ufl.edu)
    • 아르카에푸루크투스 복원도(출처: www.odysseymagazine.com)
      아르카에푸루크투스 복원도
      (출처: www.odysseymagazine.com)
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